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25 Años: Celebrando Los Logros De Un Telescopio Excepcional

Mario R. Perez
Adriana C. Ocampo
23 de abril 2015

mario-perez¿Cuál es el telescopio astronómico más popular en el mundo?  Sin duda, y muy lejos de otras alternativas, es el conocido telescopio espacial Hubble.  Su nombre es en memoria del famoso pionero observador y astrónomo norteamericano, Edwin Hubble.   Este observatorio ha llegado a conocerse como el “telescopio del pueblo” ya que una gran porción de las personas con acceso a revistas, diarios y a Internet, conocen y han disfrutado las múltiples e intrigantes imágenes captadas por este telescopio en las pasadas dos décadas y media.

Este viernes 24 de abril, se cumplen 25 años del lanzamiento por NASA (National Aeronautics and Space Administration) del telescopio Hubble realizado por el transbordador espacial Discovery que se efectuó en 1990.  Sin embargo, no todo empezó como un éxito.   De hecho, en junio de 1990, después del comisionado del telescopio y al tomar las primeras imágenes se descubrió que la superficie del espejo primario de 2,4 metros no se había pulido perfectamente produciendo una aberración óptica que se manifestaba como un desenfoque del telescopio.   Después de muchos análisis ópticos se decidió mandar una misión de servicio del transbordador espacial a repararlo y reponer la visión con una especie de antejos, que fue un instrumento (COSTAR – Corrective Optics Space Telescope Axial Replacement) especialmente diseñado y construido para corregir este desenfoque.

Este nuevo instrumento corrector fue instalado en 1993, y resultó que fue posible subsanar completamente la aberración óptica inicial.  Esta reparación fue la primera de cinco visitas similares que se hicieron para intercambiar instrumentos de observación, paneles solares, elementos de estabilidad y otros dispositivos electrónicos de procesamiento de información y datos. Debido a la posición en baja órbita de Hubble, de unas 600 kilómetros de altura es posible visitarlo y cambiar instrumentación, lo cual ha sido la razón de su longevidad.   Las restantes cuatro visitas de reparaciones tuvieron lugar en 1997, 1999, 2002 y 2009.  Estos arreglos incrementales han mantenido al telescopio con nuevas camaras, baterías, y circuitos electrónicos, y a pesar de los 25 años del telescopio sigue produciendo a un nivel alto de rendimiento más que en el resto de toda su existencia.  En varias ocasiones estas reparaciones han sido necesarias y se convirtieron en algo más allá de ser preventivas, al reemplazar elementos que habían fallado.

Hubble tuvo que vencer la adversidad y eso lo hace ser parte del drama humano común a muchos, luego la historia de fracaso inicial y de éxito posterior, tiene los elementos de redención de una historia humana.  Incluso Stephen Hawking, el físico teórico más famoso del mundo, tiene una afinidad especial con Hubble. Ambos son pioneros y han hecho enormes e importantes avances científicos, mientras que luchan contra la adversidad y ambos terminan triunfando en el esfuerzo de entender y explicar el universo.

Por un cuarto de siglo Hubble ha sido el observador colectivo de la humanidad y ha observado cientos de objetos que nos han mostrado la inmensidad y belleza del universo. Estos objetos incluyen planetas dentro de nuestro sistema solar y más allá en distancia, se han observado centenares de estrellas, nebulosas planetarias, pulsares, cúmulos de estrellas, galaxias, cuásares, y aún cúmulos de galaxias. Hubble ya ha tomado más de 1 millón de imágenes tanto de detección directa como de espectroscopía de objetos de interés.   El número de publicaciones científicas ya superan los 12 mil artículos que han contribuido en dilucidar enigmas de importancia tanto en ciencias planetarias como en muchos campos de astronomía.

Entre las contribuciones importantes del telescopio espacial se encuentran las observaciones de explosiones de supernovas a diferentes distancias o corrimientos al rojo que formaron la base de la determinación y confirmación de la aceleración de la expansión del universo.  Estas observaciones, agregadas a los datos obtenidos desde telescopios terrestres, fueron importantes en convencer a dos grupos de investigadores norteamericanos que si hay fuerzas o energías repulsivas en el universo que generan esta expansión a grandes escalas.   Fue así como en 2011, estos grupos representados por Adam Riess quien en colaboración con Brian Schmidt y Saul Perlmutter compartieron el premio Nobel de Física por estos descubrimientos, parcialmente observados con Hubble.

Toda la información bajada desde el telescopio Hubble se archiva para usos posteriores de futuros investigadores.  Debido a esta previsión, hoy en día alrededor de 50% de todos los artículos publicados con datos de Hubble son basados en información obtenida no en nuevas observaciones pero en información derivada de datos extraídos de los archivos de Hubble que se guardan en el banco de datos conocido como Mikulski Archive for Space Telescopes (MAST).

Otro aspecto importante es que el telescopio espacial es manejado internacionalmente por NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA, en sus siglas en inglés), y la agencia espacial Canadiense (CAS – Canadá Space Agency).  Investigadores de más de 35 países, han participado en las observaciones, análisis y publicaciones de resultados científicos.  Sin duda que las colaboraciones establecidas a través de las investigaciones originadas por la información capturada por Hubble han contribuído al avance internacional científico y a un mayor entendimiento entre la comunidad mundial.

Hoy, 23 de abril, NASA y ESA al celebrar las bodas de plata de Hubble en el espacio presentaron una imagen inédita (abajo) de fuegos artificiales en la naturaleza producido por un grupo gigante de cerca de 3.000 estrellas llamado Westerlund 2. Este cúmulo reside dentro de una nebulosa estelar conocida como Gum 29, que se encuentra a unos 20.000 años luz de distancia en la constelación de Carina. El cúmulo relativamente joven de estrellas de solo unos 2 millones de años de edad, contiene algunos de los estrellas mas masivas, brillantes y calientes de nuestra galaxia.

Todos en la comunidad científica esperamos y deseamos que Hubble continúe explorando el universo por otros 25 o aún muchos años más.

Héctor Hidalgo Sepúlveda
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Director Ejecutivo - Red de Ex Alumnos USM, Director del Centro de Desarrollo Profesional USM, Universidad Técnica Federico Santa María.
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